Единица, используемая для взвешивания драгоценных камней, карат, равна 1/5 грамма, или 200 мг. В Великобритании карат принят как стандартная единица веса 1 апреля 1914 г. Раньше эта единица называлась метрическим каратом; такое название иногда используют до сих пор, чтобы отличать метрические караты от прежних единиц веса. Для жемчуга используется меньшая единица, а именно гран, составляющий четверть карата, или 50 мг. В обоих случаях вес измеряют до второго десятичного знака, третью цифру отбрасывают, какова бы она ни была. Для некоторых драгоценных камней, как правило, сравнительно крупных, в качестве единицы веса используется грамм, а для еще более крупных - килограмм; иногда используются также унции и фунты.

Цена драгоценного камня вычисляется путем умножения цены карата на вес камня, но цена карата повышается с увеличением размера камня, причем в отдельных случаях очень резко; исключение составляют поделочные камни.

Цену жемчуга определить значительно сложнее: ее вычисляют исходя из так называемой базовой цены, устанавливаемой в зависимости от его качества, и стоимость партии жемчуга.

Существуют шаблоны для оценки веса алмазов бриллиантовой огранки и жемчуга. В обоих случаях камни не надо вынимать из оправы. Несколько более точный метод, с использованием кронциркуля, был предложен Шарлем Мо; вес определяется по таблицам, при этом может быть учтено отклонение от идеальной формы.

Примечательно, что, несмотря на высокие цены, которые из столетия в столетие запрашивались за драгоценные камни, и соответственно, несмотря на важность точного определения и точной записи веса камня, не существовало никаких эталонов веса для карата, до тех пор пока эта единица не была выражена в метрической системе весов. До этого вес карата был не только различный в разных торговых центрах мира, но мог с течением времени меняться даже в одних и тех же местах. До введения метрического карата его вес в Лондоне считался равным 3,1683 аптекарского грана (0,20530 г), одна тройская унция (480 гранов) определялась как единица, равная 151,5 карата. Однако эта единица не считалась официальной, не было никаких признанных эталонов, хотя фактически единица веса, называвшаяся каратом, использовалась в Англии еще со времен норманнов. Стандартной единицей веса драгоценных камней в Соединенном Королевстве считалась, как и для драгоценных металлов, тройская унция. До введения метрического карата в главных торговых центрах мира использовались приведенные ниже эквиваленты каратов в граммах: Флоренция - 0,19720, Мадрид - 0,20539, Берлин - 0,20544, Амстердам - 0,20570, Лиссабон - 0,20575, Франкфурт-на-Майне - 0,20577, Вена.- 0,20613, Венеция - 0,20700, Мадрас - 0,20735. Фактически в то время вес карата колебался от 0,1885 до 0,2135 грамма.

Еще одна странность заключалась в том, что доли карата выражались не в десятичных дробях, а в последовательных степенях 1/2 вплоть до 1/64. Промежуточные веса (меньше карата) давались в виде ряда дробей, например 1/2, 1/8, 1/64; в случае алмаза дробь не сокращалась и в знаменателе оставалось число 64, например 40/64. Все эти чудачества исчезли с началом использования метрического карата и нормальной десятичной записи, с ограничением до второго десятичного знака.

Первоначально в разных частях света в основу определения веса было положено сравнение с весом зерен определенных злаков, обычных для данного района и близких по размерам и весу. В Европе наименьшей единицей веса было, по-видимому, ячменное зерно. Поскольку в древности драгоценные камни попадали в Европу с Востока (потому-то многие самые красивые камни получили почетное название "восточных"), то именно там следует искать растение, семена которого изначально использовались как мера веса драгоценных камней. Возможно, что древняя единица веса драгоценных камней связана с семенами акации Сeratonia siliqua, широко распространенной в странах Средиземноморья; средний вес семени акации приблизительно равен карату. Сэр Артур Черч определяет этот средний вес в 31/6 аптекарских грана, т. е. 0,205 г. Спенсер дает несколько меньшее значение среднего веса, полученное при взвешивании 50 семян, взятых наугад, а именно 0,197 г. Кост по выборке, состоящей из 40 семян разного размера, вес которых колебался в пределах от 0,120 до 0,268 г, вычислил среднее арифметическое, равное 0,2004 г, возможное отклонение равно 0,0235 г; медиана и мода, полученные по распределению весов в выборке, равны соответственно 0,207 и 0,204 г. Кост также установил, что на вес сильно влияют колебания влажности. Более того, слово "карат" образовано от греческого названия этого растения , что означает "маленький рог" и связано с формой стручков.

Некоторые авторы предлагают другую, менее вероятную версию происхождения слова "карат" от слова kuara - местного названия кораллового дерева Eryihrina corallodendron, средний вес, семени которого приблизительно равен среднему весу семени акации. Спенсер определил средний вес семян этого растения, который также равен 0,197 г.

Интересно отметить, что у греков семя акации, также; как у римлян его эквивалент - семя siliqua, служило гирькой, а во времена императора Константина выпускалась золотая монета солидус весом в 24 таких семени. Вполне вероятно, что это послужило источником другого, современного значения слова "карат" как меры чистоты (дробности) золотого сплава (например, в 18-каратовом золоте содержится 18 частей драгоценного металла и 6 частей цветных металлов).

Только в конце прошлого столетия четко определилась необходимость установить вес карата на основании определенного эталона. В 1871 г. парижская Палата драгоценностей внесла предложение считать вес карата равным точно 0,205 г. Это предложение было одобрено парижской Палатой торговцев алмазами и камнями в 1877 г., но больше нигде поддержки не получило. Таким образом, дело не сдвинулось с мертвой точки вплоть до 1907 г., когда было предложено использовать так называемый метрический карат, равный 200 мг. Предложение было внесено Международным комитетом мер и весов и принято на 4-й Генеральной конференции по вопросам мер и весов в Париже.

Зная, в каком городе был принят в качестве единицы веса метрический карат, едва ли стоит удивляться тому, что Франция возглавила борьбу за международное признание официальной единицы веса драгоценных камней, причем французское правительство через своих послов вело переговоры с заинтересованными странами. В Великобритании Министерство торговли направило в связи с этим циркулярное письмо ведущим членам ювелирного "цеха" страны, но мало кто из них потрудился даже просто ответить. Откликнувшиеся придерживались различных мнений, но большинство было против каких-либо изменений в используемом карате. Такую апатию легко объяснить: мелкие торговцы не испытывали трудностей при существующей системе, так как одна и та же единица была в употреблении по всей стране, и несмотря на то что розничные торговцы получили бы прибыль при введении новой международной единицы, многих, возможно, пугала необходимость приобретения новых гирь и переучет имеющегося запаса (с целью установления веса в новых единицах) в течение переходного периода. Тогда Министерство торговли пришло к заключению, что время для подобной меры еще не наступило. Французское посольство должным порядком было поставлено в известность, что в течение некоторого времени никаких мер приниматься не будет, однако этот вопрос может быть поставлен снова, если основные европейские страны перейдут к новой единице.

Итак, в Великобритании решение вопроса отложили на несколько лет; но вскоре начали действовать сами союзы торговцев ювелирными изделиями, вдохновляемые наиболее передовыми своими представителями. По настоянию своего Просветительского комитета Национальная ассоциация ювелиров по золоту на своей ежегодной конференции в Скарборо в июле 1912 г. приняла резолюцию, рекомендующую введение метрического карата в качестве стандартной единицы веса для драгоценных камней. Ассоциация лондонских оптовых торговцев-ювелиров и ремесленников приняла подобную резолюцию в феврале 1913 г. Обе резолюции были переданы в Министерство торговли. Правда, Объединенный комитет ювелиров и мастеров по серебру остался весьма равнодушным к этому мероприятию и на собрании в октябре 1912 г. вынес отрицательную резолюцию; причина того, что более твердая линия не возобладала, заключалась, по-видимому, в том, что многие члены этого комитета не были прямо заинтересованы в подобном решении. Однако к октябрю 1914 г. Министерство торговли было уже достаточно твердо уверено в поддержке ювелиров и предприняло необходимые меры для принятия правительственного декрета, по которому на основании Закона о мерах и весах (т. е. о метрической системе) 1897 г. предписывалось официально ввести метрический карат. Вступление декрета в силу было отложено до 1 апреля 1914 г., дабы у торговцев было достаточно времени для приобретения новых гирь и для установления веса имевшегося у них товара. Как будет показано дальше, четыре страны, занимающие ведущее место в торговле драгоценными камнями,- Великобритания, Голландия, Бельгия и Соединенные Штаты Америки - одновременно ввели метрический карат в рамках чрезвычайного законодательства. С введением этой долгожданной реформы Великобритания значительно продвинулась вперед. В Южной Африке введение метрического карата из-за первой мировой войны задержалось до 1923 г. Стоит отметить, что в Великобритании использование метрического карата допустимо, но не обязательно. Любой торговец, если он так упрямо цепляется за старое, может использовать вместо карата любую другую официальную единицу веса.

Метрический карат был официально принят в нижеперечисленных странах в следующие сроки: 1908 г.- Испания, 1909 г.- Япония, Швейцария; 1910 г.- Болгария, Дания, Италия, Норвегия; 1911 г.- Голландия, Португалия, Румыния, Швеция; 1912 г. --Франция; 1913 г.- Бельгия, США; 1914 г.- Великобритания; 1922 г.- Австрия (Austria), Ирландия, Мексика, СССР, Таиланд; 1923 г.- Южная Африка; 1930 г.- Чехословакия, Польша. Хотя Голландия приняла соответствующий закон в 1910 г., в торговых операциях карат стал там использоваться с 1913 г., одновременно с введением этой единицы в Бельгии. Очевидно, что в некоторых странах не было необходимости отдельно вводить метрический карат: его можно было использовать по давно уже действовавшей там метрической системе мер и весов. Таким образом, в настоящее время метрический карат является международной единицей измерения веса драгоценных камней и пользуется всеобщим признанием.